Malaria

Written by Joan DuranTuesday, 21 February 2006 13:22

El parásito de la Malaria

El parásito de la malaria es uno de los patógenos humanos más importantes. Desde tiempos inmemoriales ha jugado un papel extremadamente significativo en el desarrollo y propagación de la cultura humana e incluso en la evolución biológica de nuestra especie.

Una enfermedad tropical y subtropical

Mapa de países dónde puede contraerse malaria.La malaria, o paludismo, constituye un grave problema de salud en gran parte de los países tropicales y subtropicales del continente americano (América del Sur), en África (zona subsahariana), en el subcontinente Indio, en Asia y en el Pacífico Sur. El Centro de Control de Enfermedades de los Estados Unidos calcula que anualmente se presentan de 300 a 500 millones de casos de malaria y que más de un millón de ellos son fatales. La malaria es la enfermedad de mayor riesgo para los viajeros que visitan lugares de climas cálidos.

 

La malaria produce fiebre alta (40?dm;C), escalofríos, sudores y dolor de cabeza. Los episodios de fiebre y escalofríos suelen producirse justo cuando los glóbulos rojos estallan bajo la presión de los merozoitos que se multiplican en su interior, y se alternan con episodios asintomáticos, aproximadamente cada 2 días. La destrucción de los glóbulos rojos produce anemia. Si el paciente no recibe tratamiento puede morir. Pero si se supera la fase aguda, se pueden producir recaídas cada 3 o 4 semanas.

El médico, mediante un examen físico, puede detectar en los pacientes de malaria un agrandamiento del hígado y el bazo. El diagnóstico final se confirma mediante exploración directa, bajo microscopio, de una muestra de su sangre.

Un mosquito entre el parásito y el hombre

Dibujo del mosquito de la malaria, por Oriol Massana.

La malaria es una enfermedad parasitaria. El parasitismo es una relación biológica estrecha que se establece entre dos organismos: el parásito y el huésped. El primero de ellos se aprovecha del segundo, obteniendo de él alimento u otros requerimientos vitales, de tal forma que lo perjudica, a veces tanto que puede llegar a matarlo.

El parásito microscópico que produce la malaria se llama Plasmodium. Existen cuatro especies de este temible parásito, la más virulenta y frecuente de las cuales es el Plasmodium falciparum. Para que este parásito infecte a un ser humano debe pasar antes por el estómago y la saliva de otro temido protagonista de esta enfermedad: el mosquito del género Anopheles. Se dice entonces que el mosquito es el organismo vector, el organismo que hace de puente entre una persona y otra. En este caso, sólo las hembras del mosquito Anopheles pueden transmitir la enfermedad.

La malaria afecta cada año a 300 millones de personas y provoca la muerte de más de un millón de ellas, el 70% de las cuales son niños menores de cinco años.

El ciclo vital y de transmisión del Plasmodium

Dibujo del ciclo vital de la malaria, por Oriol Massana.

1) Cuando un mosquito hembra del género Anopheles pica a una persona o animal infectados, absorbe, junto con la sangre, los gametocitos masculinos y femeninos del parásito.

2) En el estómago del mosquito, los gametocitos maduran y se fusionan como lo harían un óvulo y un espermatozoide, dando lugar a la forma infecciosa del parásito denominada esporozoito.

3) Los esporozoitos migran hacia las glándulas salivares del mosquito.

4) Cuando el mosquito pica a una persona sana, inyecta su saliva porque es anticoagulante y le ayuda a absorber la sangre de la víctima. Junto con la saliva del mosquito, los esporozoitos entran en el torrente sanguíneo de la persona.

5) Los esporozoitos migran al hígado.

6) Los esporozoitos penetran en las células del hígado (hepatocitos) y se reproducen asexualmente, produciendo otra forma del parásito: los merozoitos (6-15 días).

7) Los merozoitos vuelven al torrente sanguíneo donde penetran en los glóbulos rojos. En su interior se reproducen creando muchos más merozoitos, que se liberan mediante la destrucción del glóbulo rojo infectado. Los merozoitos liberados infectan nuevos glóbulos rojos (2-3 días).

8) Algunos merozoitos producen gametocitos masculinos y femeninos. Si un nuevo mosquito pica a esta persona, los absorberá con la sangre y el ciclo volverá a empezar.

Fotografía de un turista en una zona afectada por malaria, por Eduardo Santolaya.Los turistas que visitan países endémicos de malaria deben tratarse antes y después de su viaje con medicamentos profilácticos que dependerán de la zona a visitar y de la especie de Plasmodium a la puedan estar expuestos. Aún así, el riesgo de infección no desaparece totalmente, por lo que es crucial evitar la picadura del mosquito cubriéndose bien el cuerpo con prendas de vestir y usando mallas protectoras y repelentes contra insectos.